Interview: Alumnus Zef Soogelee werkt al 40 jaar aan zijn eigen korte keten

Nieuws 10 september 2018
Zef Soogelee - HAS Hogeschool

“Ik heb mijn bedrijf in vleesrunderen, kerstbomen en accommodatieverhuur op natuurlijke wijze laten groeien op basis van afzet.”

Door Florieke Koers

Sinds enkele jaren al bestel ik regelmatig rundvleespakketten bij Hemels Vlees, het bedrijf van Zef Soogelee in Ransdaal, Limburg. Zef studeerde in de jaren ’80 af aan HAS Hogeschool en toen ik voor het eerst via een collega van hem hoorde, wilde ik zijn vlees meteen proeven. En nu komt hij enkele keren per jaar op zijn klompen met een witte bus voorrijden om een diepgevroren vleespakket af te leveren waar ik dan weer een hele tijd mee vooruit kan. Het vlees is niet biologisch, maar zit er wel tegenaan en is van heel goede kwaliteit. En niet onbelangrijk: lekker! Zef is trots op de 75 koeien en stieren die in de weide rond zijn energieneutrale houten huis lopen en het werd hoog tijd om ze eens met eigen ogen te gaan bekijken.

Vrij uitzicht

Het is prachtig weer als ik bij Zef aankom en we gaan op het terras van het huis zitten. Daar hebben we vrij uitzicht op de koeien en stieren die door elkaar in de licht glooiende weide staan. Dat is vrij bijzonder. Op de meeste bedrijven lopen stieren niet buiten. Ze zijn dan namelijk moeilijker te hanteren. De  groep verplaatst zich continu, eerst ver weg, later recht voor onze neus. Het is een bonte verzameling kleuren van het ras Belgisch witblauw. In de verte is ook het land te zien waar Zef kerstbomen teelt: hij heeft ongeveer 65.000 kerstbomen - Nordman, Koreana, Nobilis, Blauwspar, Omorika, Lasiocarpa en de gewone den - waarvan hij er elk jaar een deel aan huis verkoopt. Daarnaast beheert hij een groepsaccommodatie op het terrein. Zef houdt de keten graag kort en dat al 40 jaar. Hij heeft eigenhandig een grote klantenkring opgebouwd en doet alles zelf.

Zef Soogelee - HAS Hogeschool

Zef Soogelee - HAS Hogeschool

40 jaar lijkt heel wat, maar jouw familie boert al ruim 100 jaar op deze plek. Hoe hebben jouw ouders het bedrijf opgezet?

Zef: “We hadden thuis een klein gemengd bedrijf. De manier waarop mijn ouders boerden was in hun tijd redelijk uniek. Terwijl andere boeren op steeds grotere schaal gingen produceren, hielden mijn ouders het bedrijf relatief klein. Dit kwam niet alleen door hun denkwijze, maar ook door mijn broer, die verstandelijk beperkt is. Ze hebben hun keuzes altijd bepaald op basis van wat het beste voor hem was. Hij woont nog steeds op het terrein, evenals mijn zus. Maar zij doen niets in het bedrijf.”

Jij wist altijd al dat je het bedrijf wilde overnemen?

“Niet persé. Toen ik naar de HAS ging in Den Bosch, lag alles nog open. Na het behalen van mijn diploma ben ik niet meteen teruggekeerd naar Ransdaal, maar heb nog 3 jaar in Den Bosch gewoond. Ik woonde in die tijd in het Clara-klooster, dat toen een kraakpand was. De gemeente wilde er nieuwe woningen van maken en wij als bewoners waren daar natuurlijk tegen. Maar uiteindelijk heb ik zelfs in de bouwcommissie gezeten die meedacht over het renovatieproject. Toen dat klaar was, ben teruggegaan naar Limburg. De werkloosheid was hoog, de rentepercentages ook. Het was een goed moment om in het bedrijf te stappen.”

Zef Soogelee - HAS Hogeschool

Is er veel veranderd sinds die tijd?

“Toen ik begon was het bedrijf heel klein. Omdat ik lang gekraakt had en dus wist hoe je zuinig leeft, was dit voor mij geen probleem. Ik heb het bedrijf op natuurlijke wijze laten groeien op basis van afzet en het langzaam uitgebouwd tot wat het nu is. Ik begon met de groepsaccommodatie en nam later de landbouw over. Mijn ouders waren totaal niet met geld bezig en maakte het niet uit of het bedrijf groeide of niet. Maar ik was wel trots dat het lukte. Ik heb altijd alles zelf gedaan. En dat is best intensief. Ik verzorg niet alleen de dieren en bomen, maar beheer ook zelf de websites van de drie bedrijfstakken en alle marketing eromheen. Alleen voor de schoonmaak van de accommodatie huur ik iemand in en in de kersttijd komt iemand me helpen met de bomenverkoop. Verder rij ik ongeveer 5 keer per jaar door Nederland om de vleespakketten af te leveren. Het slachten gebeurt in een slachthuis, maar de verdere verwerking doe ik zelf.”

Je werkt niet biologisch, maar zit er wel tegenaan. Hoe komt dat?

“Dat komt omdat ik niet alles precies volgens de biologische regels doe, maar wel zo natuurlijk en duurzaam mogelijk. Bij dit koeienras worden er relatief veel kalveren via een keizersnede geboren. We proberen dit omlaag te brengen, maar dat gaat niet zomaar. Ik zou kunnen overstappen op een ander ras, maar mijn vader had dit ras al. Het hoort bij de familiegeschiedenis. Dat geef ik niet zomaar op. Verder spuit ik mijn bomen meestal één keer per jaar tegen de luizen met een zo verantwoord mogelijk middel. Niet biologisch inderdaad, maar ter vergelijking: de Ikea hier vlakbij verkoopt tegenwoordig ook kerstbomen, maar die zitten helemaal vol rotzooi. Ik probeer ook natuurinclusief te boeren. De schapen van een buurman eten bijvoorbeeld het onkruid rondom de bomen op.”

Zef Soogelee - HAS Hogeschool

Zef Soogelee - HAS Hogeschool

Hoe kijk je terug op je studietijd?

“Ik was geen makkelijke student, dat is één ding wat zeker is. In die tijd waren veel lessen niet verplicht en ik kwam regelmatig niet opdagen. Meestal sloeg ik het 1e uur over omdat de bakker nog niet open was: ik had toch eerst een appelflap en Bossche bol nodig als ontbijt. Als je je punten maar haalde, dan was het goed. Het HAS-diploma is het eerste diploma dat ik ooit gehaald heb: daarvoor deed ik 3 jaar havo en 3 jaar mbo. Ik heb zelfs geen zwemdiploma. Tijdens mijn studietijd moest ik daarom van de HAS op zwemles. Afgezwommen heb ik nooit. Ik was een actieve student: ik zat bij de HAS in allerlei commissies, was voorzitter van de studentenraad, zat in de hogeschoolraad en in de landbouwraad. En bij studentenvereniging Gremio Unio zat ik in de kennismakingscommissie en het sociëteitsbestuur. De sociëteit was een van de weinige plekken in de stad waar je tot laat kon doorzakken. Ik maakte daar graag gebruik van. Ik heb veel geleerd van die tijd. Ik had het meest commerciële pakket en was ambitieus om te leren hoe je mensen verleid je product te kopen. En als je actief was zoals ik kon je ook wel een potje breken bij de docenten en directie, als je maar je betrokkenheid en passie toonde. Dat is volgens mij nog steeds een kracht van de HAS.”

Hoe kijk je naar de toekomst?

“Ik wil graag biologisch worden. Dat is het hoogst haalbare en het meest natuurinclusieve keurmerk dat er bestaat. Daarnaast ben ik de 60 gepasseerd en heb ik vooralsnog geen opvolger. Ik denk nog lang niet aan stoppen, want ik vind het veel te leuk. Maar ik besef me ook dat als ik wil dat het bedrijf blijft voortbestaan, ik dat binnen nu en 5 jaar moet regelen. Die tijd heb je wel nodig om een dergelijk bedrijf goed over te kunnen dragen. Dus wie weet, staat er nog een leuke HAS’er op. Dat zou ik heel mooi vinden.”

Zef Soogelee - HAS Hogeschool